佛教发源于古印度,大约在二千余年前传入中国,到隋唐时期达到鼎盛,那时,高僧辈出,各家争胜,形成了天台宗、法相宗、华严宗、三论宗、密宗、律宗、净土宗、禅宗等佛教宗派。特别是惠能创立的禅宗 “直指人心,见性成佛”的顿悟说,不仅在中国佛教史上掀开了崭新的一页,使佛教的传播更为广泛,更为深入。宋代以降,佛教虽不绝如缕,但总体上呈衰微之势,除禅宗、净土宗外,其他宗派均一蹶不振,每况愈下,不过,经数百年的传播,佛教已渗透入中国社会各阶层,无论是帝王学士,还是农商工兵,其中不少人在不同程度上信仰佛教,而佛法与儒、道思想一起,对于中国人的心理性格和生活习俗的形成和陶冶,起着重要的作用。直至清末,佛门戒律松弛,义学荒废,修持懈怠,颓败之象有增无减,其时的佛教,山林气息浓重,教徒隐遁潜修,与社会严重疏离,加之屡屡遭受“庙产兴学”风潮的冲击,佛教的前景更为渺茫。要摆脱困境,挽救危机,重振昔日的雄风,中国佛教非革新不可。
  从僧界而言,太虚法师(1889-1947)是公开树起佛教革新旗帜的高僧大德。他深切地感受到近代中国社会的变化和优胜劣汰的危机,佛教如不革新必遭新时代淘汰的命运。1913年,在寄禅和尚追悼会上,年轻的太虚即提出佛教三种革命:教理革命、教制革命、教产革命,而震动了整个佛教界。自此,太虚牢牢把握佛教如何适应变化了的时代思潮的关键问题,百折不挠地开展佛教革新运动。他提出,以中国二千年来传演流变的佛法为根据,在适应中国目前及将来的需要上去吸收采择各时代各方域佛教的特长,以成为复兴中国新佛教。太虚所说的“中国新佛教”,即是他提出并为之奋斗了近半个世纪的“人间佛教”。他要革除传统佛教中的鬼神迷信,使佛教切近人生,切近现实,为人类生活服务,发挥救心、救世的作用。尽管太虚倡导的佛教革新运动没有完全取得成功,但是他关于建设人间佛教的思想则提出了中国佛教发展的方向性问题,影响至今。
  太虚法师逝世距今已有六十年。六十年来,中国佛教发生了巨大的变化。不过,当人们考察这种变化时,往往不得不与六十年前太虚所倡导的佛教革新运动联系起来,去追溯这位佛教革新先驱在本世纪上半叶所走过的足迹。
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